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【微信课堂第五讲】史宇鹏:经济学的思考方式

[发表时间]:2014-11-22 [浏览次数]:

一、从学科特点探讨经济学的思考方式

按照我的了解研究,经济学的学科特点有两个方面:一、经济学是想成为真正科学的一门学科;二、虽然尽力地想真正成为一门科学,但由于研究的对象是人,是活生生的、在社会中的人,这就决定了经济学也具有人文社科学科的特点。科学和人文社科的交叉,或者说二者共同的特点决定了我们怎么样进行经济学思考。

为了保证经济学的科学性,现在很多的研究都采用公式化或数量化的方式,这样能更好地被证实或者证伪,也能够让其他人重复你的研究,来验证或推翻你的结论。现在很多经济学理论都是能被验证的,也就是说具备一定的科学性的特点,比如说这样一个结论:货币(纸币)发行过多会引起通货膨胀,这个就可以采用数量的方式进行验证。

经济学的思考方式的科学性还表现在它在思考问题方面经常借助数学的工具,或者说(更准确地说)借助逻辑的力量、分析的力量,因为很多时候我们的直觉不能告诉我们更多的或者更客观的知识,我们的直觉很多时候来自我们的经验,而这个经验你我之间都可能是不同的,这个时候很难判断谁对谁错,就像两小儿辩日一样,大家都觉得自己是对的,这个时候采用数量的手段刻画太阳和地球间的距离,那两人之间就会有一个明确的正确与否的结果。

但是还需要注意的是经济学毕竟不是数学,因为经济学毕竟是研究人的,虽然一开始经济学把人当成物体一样,比如新古典经济学就好像新古典经济物理学一样,把人要么当成是形成需求的消费者,要么就是提供劳动的劳动力,不是有血有肉的人,但现实中人不是这样的,人是复杂的,这个时候经济学就显示出一些不同于自然科学的特点,它的一些基本假设都一直在争论和探讨中,比如人是否理性,这个就一直在争论。

经济学作为人文社会学科,它在思考方式上还有个特点就是很多时候我们的研究(思考方式)会受到价值判断的影响,那按照马科斯·韦伯所说的,我们做社会科学研究要尽力保持“价值中立。”也就是说不能对研究的对象有一种倾向性,但是很多时候个人的价值判断确实也会影响到你所做的研究。

上面所讲的这个部分比较理论化,有点像方法论的东西,比较枯燥,下面两个部分会讲得稍微具体些,举些具体的例子跟大家分享。

总结上面一部分内容,就是说经济学的特点就是一方面它想尽力借助数学的力量、逻辑的力量让它自己成为一门科学,但另一方面由于它是研究人的学问,自然很多问题可能没有具体统一的回答,具有一定的艺术性,所以我们思考问题的时候两方面都要考虑到,对不同的理论、观点、思考方式都给予宽容。这个学科确实比较复杂,它的思考方式也是多种多样的,我们要从经济学的学科特点来理解思考方式,我们借助数学的工具而具有逻辑的力量,但不要忘了经济学的含义,我们是研究人的学科。

二、创新思维是我们学习经济学思考方式的重要目的

下面从两个例子讲讲怎么样有创新的思维。

我非常赞同我以前学社会学中见到的一句话“要从平常中见不平常”。这个意思就是说我们要保持一种发现的眼睛,从common sense中看到一些现有的理论知识所不能回答的问题,比如说我们从隋朝开始都是用科举取士,后来只考四书五经,这些和你最后做官所需要的技能有什么关系?回到现在,很多同学也抱怨大学里学的东西很可能与工作中所用知识不一样,现在天天做模型,而工作岗位上好像不需要,没有意义。我们想想,这种看起来没用的科举制度为什么能持续上千年?为什么全国很多大学来都是用这种无效率的方式进行教育呢?难道大家都傻了吗?这就是一个问题,我们就必须对这种好像很平常,但仔细一琢磨却有问题的现象进行考察。

其实这就涉及到教育的一个发送信号的功能,你所学到的内容很可能不是重要的,但是你能不能认真学到、掌握这些知识是重要的,按照诺贝尔经济学奖获得者Spence的理论,教育程度的高低有可能是你这个人是否具有才能的信号,虽然你所学的知识和你以后使用的技能关系可能不大,能力高的人获得教育的成本相对比较低,而能力低的人获得相同教育水平的成本要高得多。

教育很可能让你所学的知识与你未来所用才能一点关系没有,但它能让人才需求方知道他应该怎么挑选人才,他应该挑选哪些人才,这个就是教育的信号发送功能,所以透过这个几百年这种好像摧残人才的科举取士方式,包括我们现在有些专业设置可能不太合理,但实质上它都是含有一定意义所在的,那就是教育的信号发送功能,我们就给了这样一个看似不合理的制度的一种经济学的解释,这就是通过平常的东西看到不平常。当然,既有信号发送功能又同时给人力资本做投资的话,这样的教育是更加合适的。这是第一个例子。

第二个例子就是安全带是否安全的例子,大家都知道对现在的汽车安全带是标配,包括北京市规定出租车司机不提醒乘客(坐在第一排)系安全带的话也要罚钱,这就表明安全带对于我们减轻交通事故伤亡可能是非常有帮助的,公众也是这样认为的,但这样一个现象事实上却得不到数据的支持,经济学家对它产生疑问。这是一种司空见惯的现象,包括法律上也是这样规定的,但事实上它的功效是要得到严格的检验的。

美国一位经济学家Sam Peltzman通过对数据的调查发现,因为在60年代之前安全带并不是汽车标配,后来美国国会通过法案才要求每辆汽车有安全带,他通过对比数据发现,安全带的出现事实上使得司机更加不谨慎开车,从而导致出事故的次数增加了,司机的伤亡人数下降很少,行人伤亡却多了很多,最终的结论是安全带对于缓解交通事故,更重要的是减少人员伤亡方面,并没有起到什么效果。

这就是要透过一些好像很司空见惯、很平常的事情进行一个学理的思考,在平时观察这些现象时多问几个为什么,经济学的思考方式就是让大家要深入地思考,究竟是什么机理、什么机制、什么原因导致了目前这样一个结果,这个结果究竟是合理的还是不合理的,对资源分配有什么影响,对每个参与者的社会福利有什么样的影响。

三、怎么样形成经济学化的思考方式

不单单对于经济学,对于很多的学习可能都要经历这种不断地循环往复地理论和经验相结合的一个过程,结合我的经验,就是要记住四个单词:多读、多看、多想、多做。

“多读”就是多读一些好书和好的论文,有句古话叫做开卷有益,从经济学观点来看开卷不一定有益,开卷是有机会成本的,你看了这本书你就丧失了把时间用在另外一本书的机会。

“多看”是说大家多观察现实,多看一看现实生活中有哪些东西能够被我已经掌握的理论所解释,有哪些不太符合我所掌握的知识,这就产生了一个理论和实践结合验证的过程,能培养起大家对于理论对于研究的兴趣,所以要多看。

“多想”是说对一些现实问题、一些理论问题多想一想为什么是这样,有没有其他的可能,符合不符合我们经济学上说的,比如说是不是每个人的效用得到保证,是不是每个企业都实现利润最大化,这是不是一个均衡状态,多深入地想一下。

“多做”我觉得至少有两方面,第一个是大家多做一些习题,因为经济学到了中级以后,计算证明题会比较多,这对大家培养良好的思考方式、逻辑分析问题能力还是很有帮助的,光看别人怎么做,自己不动手做,还是不能掌握其中微妙之处,第二个就是多做一些力所能及的研究,不论你的研究多粗糙、使用的方法多简单,只要你动手做了,一定就会有收获,当然尽力做得更好就更好了。

这就是我的四个感想。